Primavera astronómica

Mañana 21 de marzo a las 00:21, hora peninsular española, comienza la primavera astronómica. En ese instante, la Tierra pasará punto de su órbita llamado equinoccio vernal o punto de Aries, en el que se cruzan los planos definidos por la órbita terreste y por el Ecuador; es decir, el eje de nuestro planeta será perpendicular a la línea que une la Tierra con el Sol, por lo que los rayos de éste caerán verticalmente en el Ecuador y llegarán horizontalmente a los polo.

Cuando la Tierra pasa por el punto de Aries el día y la noche tienen la misma duración; a partir de ese instante, los días empiezan a ser más largos que las noches en el hemisferio norte (y lo contrario en el hemisferio sur), en el polo norte comienzan los seis meses de luz perpetua y cae la noche en el polo sur. Ocurre lo mismo, a la inversa, seis meses más tarde, en el equinoccio de otoño o punto de Libra, alrededor del 22 o 23 de septiembre.

Por varias razones, la fecha y la hora exacta de los equinoccios varían de un año a otro. En primer lugar, el tiempo que tarda la Tierra en dar una vuelta completa alrededor del Sol no es exactamente nuestro año civil de 365 días, sino lo que se llama año sidéreo, que dura 365 días, 6 horas, 9 minutos y 9,7632 segundos. Por eso, como cada año debería durar aproximadamente un cuarto de día más, cada cuatro años tenemos un año bisiesto, con 366 días.

Equinoccio de primavera

Equinoccio de primavera

Además, mientras la Tierra gira en su órbita, el punto de Aries también se mueve en sentido contrario, por eso la corrección de los años bisiestos es excesiva; sobran alrededor de 45 minutos. Para mantener las estaciones sincronizadas con el calendario, y que no acabemos teniendo el verano en abril, cada cien años hay una año bisiesto menos (los años terminados en dos ceros), pero cada cutrocientos se vuelve a añadir uno (los múltiplos de 400, por eso el año 2000 fue bisiesto). Con estas correcciones, la diferencia entre nuestro calendario y el movimiento de la Tierra en su órbita queda reducida a un día cada 3.200 años.

El movimiento del punto de Aries, por su parte, se llama precesión de los equinoccios: el eje de la Tierra, al igual que el de una peonza, no está fijo en el espacio, sino que describe un círculo en un periodo de unos 26.000 años. Dentro de 13.000 años, cuando el eje haya realizado la mitad  de su desplazamiento, no será la estrella Polar la que indique el norte, sino la estrella Vega, en la constelación de la Lira, la quinta estrella más brillante del cielo.

Germán Fernández Sánchez, Doctor en Ciencias Físicas.

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